L'accident en la central nuclear de Txernòbil, situada prop de la ciutat de Prípiat a l'antiga URSS (hui Ucraïna), és conegut per ser el més greu de la història nuclear. Va ocórrer el 26 d'abril de 1986, i la planta va continuar operant fins al 15 de desembre de 2000 a causa de l'alta demanda d'energia elèctrica, malgrat les enormes conseqüències del desastre.

Durant aquest catastròfic esdeveniment, es va formar una massa altament radioactiva coneguda com la "Pota d'Elefant". Esta massa va ser descoberta al desembre de 1986 en un estat de fusió anomenat corium, un conglomerat de nucli fos i materials de construcció. El nom es deu a la seua semblança amb la rugosa i gruixuda pell del peu d'un elefant, a més de la seua grandària aproximada de tres metres d'ample.

Situada davall del reactor número quatre, la pota d'elefant es compon d'una mescla densa i extremadament radioactiva de materials nuclears, formigó i diversos altres elements. En el seu exterior, el corium té l'aparença d'escorça d'arbre mesclada amb vidre. Al juny de 1998, es va observar que les capes externes de la massa van començar a polvoritzar-se i la totalitat de l'estructura va mostrar fissures profundes. Encara que la massa va penetrar diversos metres de formigó armat, es va estabilitzar i va deixar de desplaçar-se en 2016. No obstant això, continua sent una font de calor i radioactivitat a causa de la desintegració nuclear contínua.

La radioactivitat prop de la massa aconseguia inicialment nivells pròxims als 10,000 roentgens per hora, suficient per a causar una dosi letal de radiació. L'exposició directa a un metre de distància pot provocar símptomes severs en qüestió de segons: marejos en 30 segons, hemorràgies internes als 2 minuts, seguides d'erupcions cutànies greus i descomposició cel·lular, culminant en la mort dins de dos dies.

Més de tres dècades després del desastre, la pota d'elefant continua sent un dels objectes més mortífers a la Terra. Els científics analitzen contínuament la situació pel potencial perill que representaria si la massa arribara a contactar amb les aigües subterrànies, la qual cosa podria desencadenar un alliberament catastròfic de material radioactiu als cossos d'aigua pròxims.